01 feb 2016

Grotere voetgangerszone, minder doorgaand verkeer

De Gentenaar, 8 januari 2016 Het heeft twee jaar van puzzelwerk, inspraakavonden en hevige politieke discussies gekost, maar het langverwachte circulatieplan van Gent is af. Het is het belangrijkste document van deze legislatuur en verandert de mobiliteit in onze stad compleet. In april 2017 gaat het in. Met de auto dwars door Gent rijden, wordt verleden tijd: zes "muren" sluiten de grote auto-assen in de binnenstad af. In ruil krijgt Gent nieuwe pleinen en wandelstraten.Op piekdagen rijden in Gent 120.000 auto's rond. Eén voor elke twee Gentenaars. En het worden er elk jaar meer. Dat is onhoudbaar, en dus wil het stadsbestuur ingrijpen. Fors ingrijpen, want de mentaliteit moet anders. Meer fietsen, trammen en bussen en minder met de auto, is het motto. Voor een gezondere en aangenamere stad.

Drie jaar nadat het rood-groene kartel met die belofte een absolute meerderheid heeft gehaald in Gent, is het belangrijkste werkstuk af: het circulatieplan, het speerpunt van het volledige mobiliteitsplan van schepen Filip Watteeuw (Groen). Het plan hertekent de nieuwe verkeerssituatie voor het hele gebied binnen de stadsring R40, straat per straat.

Nog stevig gesleuteld

Er werd nog stevig gesleuteld aan het voorstel van oktober 2014. Onder druk van coalitiepartners SP.A en Open VLD, onder impuls van de lange inspraakmarathon, of gewoon door praktische problemen. Enkele opvallende ingrepen sneuvelden: de route van de Vlaanderenstraat naar parking Kouter afsluiten op het Laurentplein, bijvoorbeeld, of de Ham knippen. Ook eenrichtingsverkeer in de Wondelgemstraat en de Brusselsepoortstraat komt er niet. Handelaars protesteerden daar hevig tegen.

Verrassingen

In het nieuwe plan staan nog opvallende verrassingen, die tegemoetkomen aan zware punten van kritiek. Voor de doorstroming van de R40 worden alle dertig kruispunten herbekeken, nog vóór april 2017. Voor vlotter bus- en tramverkeer worden de haltes efficiënter gemaakt. En de Stad belooft ook 1.100 extra park-and-rideplaatsen tegen 2017.

De grootste ingreep blijft overeind: het voetgangersgebied verdubbelen en het doorknippen van alle resterende auto-assen dwars door de stad. Veertig procent van de auto's die in Gent rijden, is volgens schattingen doorgaand verkeer. Die moeten eruit.

In ruil krijgen de Gentenaars een groter voetgangersgebied en enkele nieuwe autovrije pleinen en winkel-wandelstraten. "Gent is het platteland niet. Maar ook mensen die in een stad wonen, hebben recht op een rustige woonomgeving", zei Watteeuw gisteren bij de lancering van het plan.

Verzinkbare paaltjes

Het circulatieplan maakt komaf met een oud taboe: er komen winkelstraten waar fietsers verboden zijn. Vijf om precies te zijn, op "logische plaatsen"(zie volgende pagina's). "Als Gent wil blijven concurreren met baanwinkels en online winkels, dan moet de beleving van onze stad zeer goed blijven. Onze handelskern is onze ultieme troefkaart", zegt Watteeuw.

Ook de terugkeer van de verzinkbare paaltjes, meer dan tien jaar nadat een experiment daarmee pijnlijk mislukte in de Belgradostraat, is een verrassing. Ze zullen op een dertiental plaatsen worden geplaatst om de autovrije straten en het voetgangersgebied mee af te sluiten. Tussen 11 en 19 uur zullen ze omhoog staan.

Hulp van Vlaanderen

Het succes van het circulatieplan blijft voor een groot stuk afhangen van de hulp van Vlaanderen. Voor de moeilijkste punten van Gent, de Dampoort en de Heuvelpoort, biedt het plan geen antwoord. Ook op tramlijnen is het nog jaren wachten, ver voorbij april 2017. Daarom wil Watteeuw met eigen geld shuttlebusjes inzetten. Van de Ghelamco Arena of de Weba naar de binnenstad.

Het circulatieplan moet eind februari worden goedgekeurd door de gemeenteraad. Daarna begint de praktische voorbereiding. Een enorme klus, waarna het plan op één dag wordt ingevoerd: 3 april 2017. De paasvakantie van volgend jaar.

"Gent staat hiermee niet alleen", zei Watteeuw gisteren nog. "Van Bologna tot Stockholm, van Nantes tot Helsinki zie je steden die in hun centrum kiezen voor dezelfde leefbaarheid en bereikbaarheid. Gent staat al jaren in de top 10 van Europese filesteden. Het is tijd dat we daaruit verdwijnen."